诸侯们推举荷兰伯爵威廉为新皇帝,结果威廉转眼间就在内战中挂了。到1257年,德意志实力最强的七个诸侯再度开会选举新国王。这七个诸侯包括3个大主教(科伦、美因茨和特里尔)和4个世俗诸侯(萨克森公爵,巴拉丁伯爵,勃兰登堡伯爵和波西米亚国王)。

在过去,推选德国皇帝的大会,所有的伯爵以上封建主都可以参加。这一次却变成了七大诸侯的垄断。以后,推选皇帝的事儿就一直这么由少数人把持着,形成了所谓的“七大选侯”制度。

不过这第一次七大选侯会议并没有出成果。因为7个诸侯分成两派,分别在英国和法国的支持下选出了一位皇帝。这两位皇帝都不是德国诸侯,也都没有能对德意志进行实质性的管理。

之后的20年,德国其实没有真正的皇帝。这一段时期被成称为“空位时期”。过去曾经被各大封建主争夺得你死我活的皇位,如今竟然空置了,可见德意志的分崩离析到了怎样的程度。

蒙古拔都西征公元1235年,蒙古大汗窝阔台令拔都元帅(成吉思汗的孙子)率领15万蒙古军西征,一路所向披靡,在伏尔加河、乌拉尔河一带大破俄罗斯各邦国联军。1241年,蒙古军攻入匈牙利、波兰。德意志各邦出兵增援,几经大战,虽然损失惨重,毕竟挡住了蒙军锋头。不久窝阔台讣告传来,美因茨蒙军东撤。

到1356年,被选出来的德国皇帝查理四世(1316-1378)颁布了一个《金玺诏书》,确认皇帝由七大选侯以简单多数选举,无须罗马批准。此外诏书还确定了各诸侯在自己领土内拥有的绝对权力。

此后几百年间,这帮大诸侯就这样选出了一届又一届的皇帝。这些诸侯都很看重自己的势力,对于他们来说,一个强有力的皇帝是很讨厌的。所以他们通常喜欢选举那些实力较弱或者表现比较窝囊的人当皇帝。而一旦发现某个新皇帝很彪悍,诸侯们就会联合起来把他弄下台。当几个大诸侯意见不统一时,会出现两个皇帝对峙。

还有罗马教皇,过去是在德国皇帝压迫下忍气吞声,现在也试图干涉皇帝的选举。选出来的皇帝,不是作为诸侯们的傀儡,就是竭尽全力摆脱诸侯控制,总之精力全用到内耗上了。

此外德意志还有两大势力,一是自由民的城镇,二是骑士。在亨利四世时代,他们是帮助皇帝对抗诸侯的盟友,也是德意志帝国的支柱。随着红胡子等对城镇势力的打击和剥削,城镇面临贵族的吞并和侵蚀。他们只能自己结成同盟来对抗。

著名的汉萨城市同盟有近百个城镇加盟,拥有自己的海军。但由于始终得不到来自中央皇权的支持,最终还是瓦解消亡了。

至于骑士,他们成为皇帝和诸侯争夺拉拢的对象。为了力量制衡,大家一致决定,让他们作为“帝国骑士”拥有一小片独立领地,不再从属于某个诸侯。

在奥托大帝的时代,德意志曾是全欧洲最强大的帝国。或许正是这种强大,让德国的帝王们醉心于征服世界,恢复罗马的光荣,而不是把自己的国家整顿好。红胡子的远征是其典型的代表。皇帝们好高骛远地征伐一番后,却发现自己立足的根基已经千疮百孔。

之后几百年,情况变了。在辽阔的德意志,分布着几十个大邦国,几百个中小邦国,还有1000多个骑士领地。每一个邦国诸侯,包括当选为皇帝的人,都把自己邦国的利益、自己的权益放在德意志帝国和民族之上。

正当英国、法国、俄国等逐渐发展成为成熟国家时,德意志却变成了一盘散沙,变成了一个纯粹的地理概念。
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